La Hojarasca – Gabriel García Márquez

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Macondo #1

La historia de una familia y su relación con un médico que viene desde fuera de la ciudad. (‘La hojarasca’ se refiere a los recién llegados que reviven la ciudad durante un breve apogeo como centro de banana).

[English below]

La Hojarasca me la mencionó una colega escritora hace unos meses durante un debate sobre el realismo mágico. Finalmente localize una copia electronica y me la puso a leer. No pudiera decir que encontre ningún realismo mágico en ella, pero el libro era interesante. La historia es un tipo de precursor a Cien años de soledad, que tendrá lugar en el mismo pueblo de Macondo.

La novela cuenta la historia de una familia y su relación con un médico que viene desde fuera de la ciudad. (‘La hojarasca’ se refiere a los recién llegados que reviven la ciudad durante un breve apogeo como centro de banana). Toda la historia se desarrolla durante la media hora en cual el coronel, su hija y su nieto esperan en la casa del médico con su cuerpo. Se cuenta como una serie de flashbacks de cada uno de sus puntos de vista.

Spoiler

Hay un flashback muy irritante durante el cual la esposa del coronel está dando sopa a su hija. Sin fin. Cada tercera frase parece ser ‘ella seguía dandole sopa al niño.’ Después de algunas páginas de esto, tenia ganas de gritar ‘¡Ya entendi! Basta con la &*amp;($ sopa.’ Pero sobre todo la prosa era buena.

Encontré la historia convincente, pero insatisfactoria. la prosa es rica y evocadora – del calor, del polvo, de los efectos de la hojarasca. La historia de la relación del médico con el coronel es misteriosa e intrigante. Meditaciones del chico sobre vida y muerte plantean buenas preguntas.

Al fin, sin embargo, muy pocos de los misterios planteados se examinan en realidad. Hacia la mitad, empecé a imaginar formas en las que Márquez podría satisfacer la tensión que había construido, que parecía exigir una revelación sorprendente. Por la marca de las tres cuartas partes, esto se hizo imposible – eran tantos misterios que un final satisfactorio no se adaptaria al tono de la historia. Efectivamente, muy pocos de los misterios se resuelven; Márquez ofrece esencialmente ninguna explicación, incluso para la pregunta central de por qué el coronel el médico como huésped en su casa.

Es una cosa ser ambiguo – dejar algunos cabos sueltos y forzar al lector a pensar, o a imaginar posibilidades. Es otra cosa simplemente pararse en media res. La hojarasca concluye como una pieza descriptiva bien escrita, sin mucho mensaje. Si hubiera sido escrito como un ejercicio autoral o de fondo para un trabajo posterior, tendría sentido. Como una pieza independiente de la literatura, falla.

Hasta busque algunos análisis externos, para ver si habiaa algo que no comprendi. Encontré una comparación con Antígona, pero no me convencio (Estoy planeando un cuento basado en Antígona, asi que es bastante fresca en mi mente). Sobre todo, lo que encontré fue la gente haciendo las mismas preguntas. Un artículo interesante (en JSTOR) fue la pieza de Frank Dauster, Ambiguity and Indeterminacy in the Leafstorm. Él cita el análisis de Mario Vargas Llosa – tambien dando las mismas preguntas, y ambos evidentemente insatisfechos.

Spoiler

Algunas Preguntas

  • ¿Por qué el coronel recibe el médico? No hay razón alguna que nos da ni se implica, además de una delgada carta de recomendación. Pero eso no explicaría la generosidad abrumadora del coronel hacia un hombre sin características reseñables.
  • ¿Por qué es el médico tan extraño? Come hierba. Es grosero o irascible hacia casi todo el mundo. Se niega a ayudar a otros (excepto una vez). Se encierra en su casa.
  • ¿Qué relación hay entre el médico y el sacerdote? Llegan al mismo tiempo y tienen un aspecto similar. Se reúnen sólo una vez, y no pasa nada.
  • ¿Qué pasó con Meme y su hijo?
  • ¿Cuál era la relación del coronel con Martin? Parece haber vendido a su hija Isabel a un estafador (que la toma solo para mostrar la buen fe). Nunca se describe la relación de los novios después del matrimonio. El coronel no parece sentir ninguna molesta de haber sido estafado por una cantidad de riqueza.
  • ¿Por qué, de hecho, es el coronel asi flemático?
  • Al principio, hay una larga sección acerca de una pequeña casa que una mujer llega a ocupar. Cuando el sacerdote llega, toma la casa y ella se va. Entonces nunca oímos mas hablar sobre la casa (ni la mujer). ¿Qué sentido tiene la casa?
  • ¿Cuál es el significado de la relación del niño con [Abraham]?

Con todo, me encontré decepcionado con la historia. Me sorprendió que la prosa celebró mi atención durante tanto tiempo, sobre todo una vez que quedó claro que no habría recapitulación ordenada. Sin embargo, esperaba que habría algún tipo de desenlace. Al final, se trata de un estudio interesante, y relativamente corto, pero lo puedo realmente recomiendar solo para los fans de Márquez, o para los lectores que disfrutaron de Cien Años de Doledad, y quieren un poco más sobre Macondo.


English

La Hojarasca (The Leaf Storm) was mentioned to me by a fellow writer during a discussion about magical realism some months ago. It took me some time, but I eventually tracked down a copy to read. I can’t say I found any magical realism in it, but the book was interesting. The story is a precursor of sorts to One Hundred Years of Solitude, taking place in the same town of Macondo.

The novella tells the story of a family and its relationship with a doctor who blows in from out of town. (‘Leaf storm’ refers to the newcomers who revive the town during a brief heyday as a banana center). The entire story takes place during the half hour the colonel, his daughter, and her son sit in the doctor’s room with his body, and is told as a series of flashbacks from each of their points of view.

I found the story to be compelling but dissatisfying. The language is rich and evocative – the heat, the dust, the effects of the leaf storm. The story of the doctor’s relationship with the colonel is mysterious and intriguing. The boy’s meditations on life and death raise good questions.

Spoiler

There's one highly irritating flashback during which the colonel's wife is feeding his daughter soup. Endlessly. Every third sentence seems to be constantly 'giving the child soup.' After some pages of this, I felt like shouting 'I got it! Enough with the &*$&($ soup.' But mostly the prose was good.

At the end, however, very few of the mysteries raised are actually examined. About halfway through, I started imagining ways in which Marquez could satisfy the tension he’d built up, which seemed to call for a surprising revelation. By the three-quarters mark, this became impossible – there were so many mysteries that an ending satisfying them wouldn’t fit the tone of the story. In fact, however, very few of them are answered at all; Marquez offers essentially no explanation for even the central question of why the colonel takes the doctor in.

It’s one thing to be ambiguous, to leave some loose ends and cause the reader to think or imagine possibilities. It’s another to simply stop. The Leaf Storm ends as a well-written descriptive piece without much message. If it had been written as an authorial exercise, or background for a later work, it would make sense. As a standalone piece of literature, it fails.

I went so far as to seek out some outside analysis to see if I was missing something. I found some comparison with Antigone, but I wasn’t convinced (I’m planning a short story based on Antigone, so it’s fairly fresh in my mind). Mostly, what I found was other people asking the same questions. One interesting paper (on JSTOR) was Frank Dauster’s piece, Ambiguity and Indeterminacy in The Leafstorm. He quotes Mario Vargas Llosa’s analysis – both asking the same questions I did, and both seemingly unsatisfied.

Spoiler

Some questions:

  1. Why does the colonel take the doctor in? No reason is ever given or implied, apart from the thin one of a letter of recommendation. But that wouldn't explain the colonel's overwhelming generosity to a man with no redeeming features.
  2. Why is the doctor so strange? He eats grass. He's rude or irascible to almost everyone. He refuses to help (except once). He locks himself into his house.
  3. What relation is there between the doctor and the priest? They arrive simultaneously, and look similar. They meet only once, and nothing happens.
  4. What happened to Meme and her child?
  5. What was the colonel's relation with Martin? He seems to have sold his daughter Isabel to a con-man (who takes her only to show sincerity). She never describes the relationship after marriage. The colonel never appears upset to have been conned out of some amount of wealth.
  6. Why, in fact, is the colonel so phlegmatic?
  7. At the beginning, there's a long section about a little house that a woman comes to occupy. When the priest arrives, he takes it over. Then we never hear about it again. What meaning is there in the house?
  8. What is the meaning of the boy's relationship with [Abraham]?

All in all, I found the story disappointing. I was surprised that the prose held my attention for so long, especially once it became clear that there would be no tidy wrapup. I did expect, however, that there would be some kind of denouement. In the end, it’s an interesting study, and relatively short, but I can only really recommend it for Marquez fans, or for readers who enjoyed A Hundred Years of Solitude, and want a little more of Macondo.

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